Investigadores predicen la extinción masiva de grandes peces

Un trabajo publicado en la revista Science advierte que la sobrepesca está provocando una selección evolutiva de grandes dimensiones
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REDACCIÓN - El voraz apetito humano por las especies de mayor tamaño, buena parte de ellas destinadas al consumo alimentario, está diezmando las poblaciones de ballenas, tiburones y atunes, por citar unos pocos, a mayor velocidad de lo imaginado. Al ritmo actual, sostienen científicos de la Universidad de Stanford en la revista Science, estaríamos cerca de “una gran extinción” equiparable a la que acabó con la vida de los dinosaurios durante el Cretácico.

En declaraciones al diario El País, Jonathan Payne, principal autor del estudio, recuerda que el nivel de perturbación ecológica causada por una extinción masiva depende del “porcentaje de especies que se extinguen y de los grupos de especies que se eliminan”. A efectos prácticos, la continuada apetencia por la captura de los animales de mayor tamaño podría significar un “cambio sustancial” en los océanos dado su papel  en el ciclo de nutrientes y la interacciones de la red alimentaria, lo que se conoce habitualmente como la cadena trófica.

De acuerdo con los cálculos de los investigadores de Stanford, en los próximos años nos enfrentaríamos a la extinción de al menos el 24% de los géneros de vertebrados marinos y moluscos. El cálculo más pesimista eleva el riego de extinción hasta el 40%.

De ser así, se produciría un cambio drástico en la composición de los ecosistemas marinos de todo el planeta. La desaparición de los grandes peces, en general situados en la cúspide de las cadenas tróficas, podría provocar alteraciones sin precedentes en todo tipo de especies marinas que verían desequilibradas su poblaciones hasta alcanzar nuevos equilibrios ecológicos. Este proceso podría prolongarme miles de años. Del mismo modo, la flora marina también se vería afectada, al igual que la concentración de plancton y, en general, de nutrientes.

Lo más significativo de este enorme riesgo de extinción masiva es que no sería provocado por la alteración natural de los ecosistemas a causa de un desastre natural o del cambio climático. Aunque ambos fenómenos puedan influir, como se está demostrando ya con el segundo, es la sobrepesca de especies determinadas la que podría desencadenar esta dramática predicción científica.

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