Las heladas nocturnas afectan al tamaño de las hojas

El bigdata y los modelos informáticos para predicen el tamaño de las hojas en función del lugar del planeta en el que crezca la planta

Una investigación dirigida por el profesor asociado de la Universidad Macquarie (Australia), Ian Wright, en la que ha participado el profesor de Botánica, Ecología y Fisiología Vegetal de la Universidad de Córdoba (UCO) Rafael Villar, revela que en gran parte del mundo el factor clave para limitar el tamaño de las hojas es la temperatura nocturna y el riesgo de daño por heladas de las hojas. Wright, junto con 16 compañeros de Australia, Reino Unido, Canadá, Argentina, Estados Unidos, Estonia, España y China analizaron hojas de más de 7.600 especies diferentes. Los datos obtenidos han sido tratados con modelos que permiten crear una serie de ecuaciones para predecir el tamaño de hoja máximo viable en cualquier parte del mundo, basándose en el riesgo de sobrecalentamiento diurno y la congelación nocturna. El estudio se ha publicado en Science.

Aunque la idea general que se tiene acerca de que en los trópicos húmedos abundan las hojas grandes, para los científicos esto ha sido un enigma centenario: ¿por qué el tamaño de las hojas varía con la latitud creciendo desde los polos hacia los trópicos? La anterior teoría del sobrecalentamiento y la disponibilidad de agua como limitantes del tamaño no encaja del todo si se tiene en cuenta que en los lugares más fríos del mundo las hojas están exentas de sobrecalentamiento y, sin embargo, suelen ser pequeñas. Con la combinación de la teoría y la observación directa, el enigma queda resuelto al añadir las piezas que faltaban: el riesgo de heladas y la diferencia entre temperaturas diurna y nocturna.

Gracias a este hallazgo será posible la reconstrucción de los climas pasados de los macrofósiles de las hojas y además crear modelos de vegetación más precisos. Los modelos podrán ser utilizados tanto por la comunidad científica como por los gobiernos para predecir cómo la vegetación cambiará bajo la influencia del cambio climático y así poder planificar su adaptación.

Desde un punto de vista más práctico, la adaptación de los algoritmos podría ayudar a predecir la capacidad de crecimiento tanto de las hojas como de una planta concreta en cualquier región del planeta, lo que ayudaría a la planificación de tareas agrícolas.

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